Carolina Herschel: Biographie, contributions et découvertes

Caroline Herschel (1750-1848) était un astronome allemand dont les contributions les plus importantes à la science ont été les découvertes de plusieurs comètes et nébuleuses dans la Voie Lactée.

Caroline était la sœur cadette de l'astronome William Herschel, avec qui elle a travaillé tout au long de sa carrière de scientifique. Elle a été reconnue comme la première femme à découvrir la première comète et la première à recevoir une médaille d'or de la Royal Astronomical Society of London et à être nommée membre honoraire.

Au cours des années 1786 et 1797, il découvre huit planètes, dont six portent son nom. Elle détient le record en tant que seule femme à avoir découvert plus de comètes, nébuleuses et galaxies spirales, toutes écrites dans le nouveau catalogue général.

Caroline Herschel est devenue la première femme à gagner un salaire pour ses services scientifiques, après que la Couronne l'ait payée en tant qu'assistante de son frère, William Herschel. À cette époque, aucune femme ne pouvait recevoir de salaire d'entités officielles et même peu d'hommes jouissaient de ce privilège.

Biographie

Enfance

Caroline Herschel est née à Hanovre, en Allemagne, le 16 mars 1750. Elle est née sous le nom de Caroline Lucretia Herschel et était la huitième fille d'Isaac Herschel et d'Anna Ilse Moritzen. Son père était le directeur de la bande de Hanovre connue sous le nom de Foot Guard en 1731.

En 1743, après la bataille de Dettingen (guerre de succession d'Autriche), son père tomba malade et ne se rétablit jamais complètement. Lorsque sa sœur aînée s'est mariée, Caroline a assumé le plus gros fardeau domestique.

Caroline et ses frères ont reçu une éducation informelle; ils ont seulement appris à lire et à écrire. Sa mère avait l’idée que les femmes au foyer ne devraient recevoir une bonne éducation.

À dix ans, Caroline a contracté une maladie infectieuse appelée typhus qui l’empêchait de se développer. À la suite d'une telle maladie, il a perdu la vision dans l'œil gauche. Après la maladie, sa mère a pensé qu'il ne se marierait jamais. À cause de cela, elle décida de la former comme servante au lieu de poursuivre ses études.

Premières études

Son père profita de chaque absence de sa femme pour lui donner des leçons privées de violon, y compris dans les leçons de ses frères. En outre, il a appris à confectionner des robes et des broderies. Cependant, ses tâches de couturière étaient gênées par les tâches ménagères.

Après la mort de son père, ses frères William et Alexander lui proposèrent de les rejoindre à Bath, en Angleterre, pour le faire chanter comme interprète dans les églises. Enfin, le 16 août 1772, il quitte Hanovre pour rejoindre son frère William au Royaume-Uni.

Caroline a pris la responsabilité de gérer la maison de William en Angleterre et a commencé ses cours de chant. Bien qu'il ne veuille pas se mêler à la société anglaise, il suivit des cours de danse avec un professeur local.

Parallèlement à cela, il a suivi des cours de chant, d'anglais et d'arithmétique. En outre, il a appris à jouer du clavecin et a participé au spectacle musical de William à certaines réunions.

D'autre part, elle est devenue la chanteuse principale lors des concerts de son frère. Il acquit une telle renommée dans son métier qu’en 1778, on lui proposa de participer au festival de Birmingham en tant que soliste. Après cette performance, sa carrière de chanteur a commencé à décliner.

Carrière scientifique

William quitta la musique et commença à se consacrer à l'astronomie, ce qui poussa Caroline à suivre ses traces. Sous le commandement de son frère, Caroline a finalement commencé à s'entraîner dans une telle discipline.

Vers les années 1770, alors que William s'intéressait de plus en plus à l'astronomie, il commença à construire ses propres télescopes en raison de son mécontentement face aux outils de mauvaise qualité disponibles à l'époque.

Caroline, parallèlement à ses études musicales, a aidé son frère avec ses innovations astronomiques. William lui demandait constamment de lire avec lui, ce qui augmentait son intérêt pour la discipline.

En 1781, les frères Herschel ont emménagé dans une nouvelle maison après la faillite de leur entreprise. La nuit où Caroline organisa la dernière chose qui restait dans la marchandise, William découvrit la planète Uranus.

Caroline est entrée dans le monde de l'astronomie en aidant son frère à noter les corps célestes qu'il a observés jusqu'à ce qu'il ait fini de faire ses propres observations. Pour l'année 1786, les deux ont ouvert un petit observatoire.

Lorsque William travailla pour le roi d’Angleterre, George III, la couronne assigna un salaire à Caroline en tant qu’assistante personnelle.

Premières découvertes

Au fur et à mesure que la renommée de William grandissait, la reconnaissance de Caroline l’avait également appuyée dans ses efforts. Caroline a passé des heures à polir les miroirs et à installer un télescope pour optimiser la qualité de la lumière capturée; Elle était considérée comme une personne soigneuse et méticuleuse.

Il a également appris à copier des catalogues astronomiques et d'autres publications scientifiques. De plus, il a appris à enregistrer, réduire et optimiser toutes les observations de son frère. De plus, il a fait plusieurs tours du ciel à la recherche de nouveaux objets.

En 1782, il fut chargé de commencer son premier livre. le premier de beaucoup qu'il a écrit toute sa vie. Le 26 février 1783, Caroline trouva une nébuleuse qui ne figurait pas dans le catalogue de Messier. Il a également découvert indépendamment l'un des satellites (Missier 110) de la galaxie d'Andromède.

Immédiatement, William lui construisit un télescope spécialisé dans la recherche de comètes, qu'il utilisa immédiatement. La même année, les Herschels ont utilisé le télescope à réflecteur de 20 pieds pour rechercher des nébuleuses.

Relation avec son frère

Après que William ait épousé Mary Pitt en 1788, la relation entre Caroline et son frère se brisa complètement. Caroline a été qualifiée de femme de mauvais caractère, jalouse et amère de tous ceux qui ont envahi sa maison.

L’arrivée de Mary Pitt a provoqué la perte de contrôle de Caroline, l’oubli de ses tâches administratives et sociales. Il a quitté la maison de son frère et retourne tous les jours travailler avec lui.

Il a cassé ses journaux intimes entre 1788 et 1798, il ne sait donc pas quels étaient ses sentiments à cette époque. Cependant, en 1799, elle fut reconnue indépendamment pour son travail.

Le mariage de William et Mary a longtemps conduit Caroline à se séparer presque complètement de William. Elle a fait d'autres découvertes, cette fois sans l'aide de son frère, réalisant la gloire vers la gloire en tant que femme indépendante.

Dernières années

Après la mort de son frère en 1822, Caroline retourne à Hanovre et poursuit ses études en astronomie afin de vérifier le travail de William et la production de plusieurs catalogues qui serviront plus tard à son neveu, John Herschel.

Caroline est restée physiquement active, en bonne santé et a fréquenté des groupes scientifiques. Au cours de ses dernières années, il a écrit tous ses souvenirs, déplorant ses limitations physiques qui l’empêchaient de faire de nombreuses autres découvertes.

La mort

Le 9 janvier 1848, la femme mourut paisiblement à Hanovre. Caroline Herschel est enterrée dans le cimetière Gartengemeinde, à côté de ses parents. Dans sa tombe est accompagné d'une mèche de cheveux de son frère William.

Remerciements

L'astéroïde 281 Lucretia, découvert en 1888, a reçu le deuxième nom de Caroline Herschel; comme l'un des cratères lunaires, qui s'appelle C. Herschel.

Le poème d'Adrienne Rich, Platenario, 1968, reconnaît la vie et les réalisations de Caroline Herschel. L'œuvre d'art de la féministe Judy Chicago, The Dinner Party, la présente à d'autres femmes qui ont fait des découvertes extraordinaires.

Le 16 mars 2016, la société Google a rendu hommage à Herschel par le biais de son Google Doodle pour son 266e anniversaire.

En revanche, le roi de Prusse et la Royal Astronomical Society of London ont rendu hommage à Herschel pour toutes ses découvertes.

En 1828, il reçut une médaille d'or de la société astronomique. En outre, elle a été élue membre honoraire en 1835 avec Mary Somerville et elle a été la première femme à être membre officielle de cette organisation.

En 1846, à 96 ans, le roi de Prusse lui décerna une médaille d'or en sciences, remise par Alexander Von Humboldt.

Contributions et découvertes

Télescopes de l'Herschel

Les frères Herschel étaient chargés de construire d'innombrables télescopes; William les a conçus et avec l'aide d'environ 40 ouvriers, les plus ostentatoires ont été construits. William, aidé par Caroline, découvrit la planète Uranus grâce à la supériorité de son télescope.

Après la découverte d'Uranus, le Herschel a remplacé le télescope de 15 centimètres par un télescope de 22, 5 cm de diamètre par un tube de 3 mètres de long qui leur permettait plus de clarté.

Presque consécutivement, ils construisirent d'autres télescopes de 48 centimètres de diamètre placés dans un tube de 6 mètres. À chaque fabrication, le Herschel faisait appel à une amélioration significative de la clarté qui leur permettrait de mieux observer les étoiles.

Après le succès des autres télescopes, le roi George III crut aux frères Herschel et contribua au financement d'un autre télescope. En 1786, un télescope avec un miroir de 1, 22 mètre de diamètre connecté à un tube de 12 mètres de long a été construit.

Pour la construction de ce télescope, plus de 40 hommes ont collaboré et pour le polissage du miroir, travail que Caroline a méticuleusement effectué, William a mis au point un système mécanique. C'était l'un des télescopes les plus grands et les plus efficaces de l'époque.

Carte de la galaxie

À la fin du XVIIIe siècle, Caroline et son frère entreprirent de cartographier la distribution tridimensionnelle de la Voie lactée. Dans le cadre de leurs études, ils ont entrepris de compter les étoiles en les découvrant dans une seule direction, concluant que le bord de la Voie Lactée était très éloigné.

Enfin, ils ont conclu que si leur télescope révélait moins d'étoiles dans une autre direction, le bord de la Voie Lactée devrait être plus proche. D'autre part, les études qu'il a effectuées ont permis de conclure que toutes les étoiles de la galaxie tournent autour d'une grande force de gravité située au centre.

Découverte des nébuleuses

Quand Caroline s'est séparée de son frère, elle a décidé de faire ses observations seule. Avec le télescope que William lui a donné, il a réussi à détecter des nuages ​​de gaz appelés nébuleuses.

Pour le moment, personne n’a fait de cartographie pour observer les nébuleuses, elle et son frère ont donc été chargés de concevoir une carte sur laquelle ils pourraient les enregistrer.

À l'été de 1783, William finit de construire un télescope pour Caroline spécialement conçu pour la recherche de comètes. il a commencé à l'utiliser immédiatement. La même année, les frères Herschel ont utilisé le télescope à réflexion pour rechercher des nébuleuses.

Tous deux utilisaient le catalogue Flamsteed, organisé par constellations; Malgré cela, Caroline a trouvé qu'il était moins utile pour le système qu'elle appliquait avec son frère de rechercher des nébuleuses, elle a donc créé son propre catalogue.

Tous les jours, tous deux se mirent à observer le ciel avec leur télescope; à chaque découverte, ils ont tous deux enregistré les observations. Les années suivantes, Caroline fut chargée de cataloguer plus de 2 500 nébuleuses et un grand nombre d'étoiles.

Découverte du Messier 110

Le 26 février 1783, Caroline Herschel fit sa première découverte indépendante: elle trouva une nébuleuse qui ne figurait pas dans le catalogue de Charles Missier.

Misser 110, également connu sous le nom de NGC 205, est une galaxie elliptique naine appartenant à la galaxie Andromède. La galaxie contient de la poussière et des indices d'une formation récente d'étoiles.

Après sa découverte, son frère l'a aidée à décrire cette découverte en 1785. William a alors commencé à chercher des nébuleuses, sans succès, et a décidé d'aller à Caroline.

Découverte des comètes

Entre 1786 et 1797, il découvre huit comètes; le premier a eu lieu le 1 er août 1786. William a été convoqué au château de Windsor pour faire la démonstration de la comète découverte par Caroline. William a assisté et enregistré le phénomène, se référant à l'entité en tant que "comète de ma soeur".

Caroline a écrit une lettre à l'astronome royal, Sir Joseph Banks, pour lui annoncer la découverte de sa deuxième comète. Puis, le 7 janvier 1790, la troisième comète a été découverte. Les mois suivants ont découvert le quatrième.

En outre, elle a annoncé que tous les cerfs-volants avaient été découverts avec le télescope construit par son frère et elle. Un an plus tard, il a commencé à utiliser un autre télescope avec une plus grande clarté avec laquelle il a obtenu trois autres comètes.

Le 15 décembre 1791, il découvre sa cinquième comète et le 7 octobre 1795, la sixième. Deux ans plus tard, sa huitième et dernière comète fut découverte le 6 août 1797.

Des catalogues

En 1802, la Royal Society fit connaître le catalogue de Caroline dans son ouvrage Philosophical Transactions of Real Sociedad, la revue scientifique de l'organisation. Le document énumère environ 500 nébuleuses et amas d'étoiles dans les zones de distance polaire.

Enfin, grâce à la contribution de Caroline Herschel, la liste a été élargie et renommée Nouveau catalogue général en Nouveau catalogue général des nébuleuses et des amas d'étoiles .