Georges Cuvier: biographie et théories

Georges Cuvier (1769-1832) était un naturaliste et zoologue français qui a consacré une partie de sa vie à l'étude de la géologie, dans laquelle il a suivi le courant du catastrophisme. Cependant, les grandes contributions qu'il a apportées à la science ont été de jeter les bases de la paléontologie moderne et de l'étude de l'anatomie comparée au XIXe siècle.

Dans l'ouvrage de Cuvier, The Animal Kingdom (1817), quatre ramifications s'ajoutent à la taxonomie de Linné (vertébrés, mollusques, articulés et zoophytes). De plus, par anatomie comparée, Cuvier a découvert que certains fossiles tels que le mastodonte et le mammouth appartenaient à des espèces éteintes et non à des éléphants modernes.

Premières années

Georges Léopold Chrétien Frédéric Dagobert, baron de Cuvier, naît le 23 août 1769 à Montbéliard. Au moment de sa naissance, cette ville appartenait à l'empire romain germanique du Sacrum, mais en 1796, elle ferait partie de la France.

Il était le fils de Jean George Cuvier, un soldat distingué de l'armée suisse au service de la France. À 50 ans, le père de Cuvier épouse la jeune Anne Clémence Chatel.

La santé de Georges Cuvier était fragile dans son enfance, mais grâce aux soins prodigués par sa mère, il s'est rétabli et a réussi à atteindre une jeunesse en bonne santé. L'éducation de Cuvier était également à sa charge, à l'âge de quatre ans, il savait lire couramment.

Il a été formé dans une famille protestante et est resté sous les préceptes de cette religion tout au long de sa vie.

À l'école, il a appris la maîtrise de la langue latine, qu'il pratiquait avec sa mère tous les après-midi, devenant un avantage de la classe. Il s'est également intéressé à d'autres disciplines telles que le dessin, la rhétorique et l'histoire. On dit que les faits "une fois enracinés dans sa mémoire, n’ont jamais été oubliés".

Le duc Charles, oncle du roi de Wurtemberg de l'époque, a décidé de donner sa faveur au jeune Cuvier à l'âge de 14 ans et l'a envoyé gratuitement à l'Académie de Caroline de l'Université de Stuttgart.

Science et Etat

Après avoir obtenu son diplôme en 1788, il travailla comme tuteur pendant plusieurs années. Il rejoignit ensuite le personnel du Muséum d'histoire naturelle de Paris en 1795. En 1803, il épousa Madame Duvaucel, veuve avec qui il avait quatre enfants, décédés sans avoir atteint l'âge adulte.

Parallèlement à son travail au musée, Cuvier a exercé les fonctions du gouvernement de Napoléon Bonaparte en tant qu'inspecteur impérial de l'instruction publique, poste dans lequel il a contribué à la création d'universités dans toute la France. Pour ce service, il reçut le titre de chevalier en 1811.

En 1814, Cuvier fut élu conseiller impérial. Puis, en 1817, il fut nommé vice-président du ministère de l'Intérieur lors de la restauration des Bourbons, poste qu'il occupa également à différents postes.

Georges Cuvier a équilibré toute sa vie scientifique avec sa carrière d'homme d'État. Malgré ses fortes convictions luthériennes, il tenta de séparer la religion de sa vie publique. En 1818, il fonda la Société biblique parisienne.

De 1822 à sa mort, il a été grand maître de la faculté de théologie protestante de l'université française.

La mort

Le 13 mai 1932, à l'âge de 62 ans, Georges Cuvier est décédé à Paris, en France.

Les théories

Catastrophisme

Cuvier a expliqué que les changements sur la Terre étaient dus aux révolutions et aux catastrophes qui ont généré des changements soudains dans la géographie et, par conséquent, dans la faune. Ces révolutions ont été décrites comme des inondations. Cuvier a assuré que dans chacun de ces événements, une nouvelle couche géologique avait été générée.

Ces couches étaient dotées d'une faune et d'une végétation spécifiques qui, selon Cuvier, auraient dû vivre à la surface, avant de se retrouver en dessous. Il a affirmé que la stratification était la preuve qu'il y avait des époques géologiques successives dans la formation de la Terre.

Anatomie comparée et taxonomie

Les études de Cuvier en anatomie comparée ont apporté des concepts utiles au développement de plusieurs domaines scientifiques.

Selon Cuvier, le principe de l'anatomie comparée consistait en la relation mutuelle de formes dans des êtres organisés. Ainsi, l’espèce peut être déterminée par n’importe quel fragment de l’une de ses parties.

En outre, il a expliqué que le corps a deux types de fonctions. Les animaux qui sont exécutés par le système neuro-musculaire et permettent le mouvement; et les éléments vitaux, qui entretiennent la vie de l'animal grâce à ses organes internes. Ensuite, si les modèles possibles dans lesquels ces pièces peuvent être intégrées sont connus, l'animal sera connu.

Ces principes ont servi à la fois à l’étude des fossiles et aux animaux vivants. La comparaison entre les deux a été établie s’il s’agissait d’une espèce identique ou différente.

Grâce à ces travaux, Cuvier a ajouté quatre ramifications au système taxonomique de Linné: les vertébrés, les mollusques, les articulés et les zoophytes. Dans cette classification, la différence était donnée par le système nerveux central que possédaient les animaux.

Extinction et paléontologie

Par l'anatomie comparée, Cuvier a conclu que les restes d'animaux trouvés dans les différentes couches géologiques appartenaient à des espèces éteintes.

Ces variétés devaient partager une période de temps à la surface, avant qu'une "révolution" catastrophique ne provoque l'extinction de la plupart des individus.

Les éléphants ont permis de mettre en évidence deux aspects remarquables du travail de Cuvier: l'extinction et la différence entre les espèces vivantes.

En étudiant les différences entre les os des éléphants d’Asie et d’Afrique, il était évident pour Cuvier qu’il s’agissait d’espèces différentes. La même chose s'est produite lors de la comparaison des éléphants actuels avec les restes de mastodontes et de mammouths, dont il n'y avait plus de spécimens vivants.

Le Megatherium americanum, un autre exemple de cette extinction, a été nommé par Cuvier et se rapporte à la famille des paresseux et d’autres mammifères aux longs sabots tels que les tatous, les fourmiliers et les pangolins.