Arbovirus: caractéristiques, classification et symptômes d'infection

Les arbovirus sont un groupe hétérogène de virus transmis par les arthropodes à l'homme ou à d'autres animaux. Son nom dérive de cette particularité et est une contraction des deux premières syllabes de l'anglais « Arthropod-Borne Viruses » en anglais. Le groupe est composé de neuf familles de virus couvrant plus de 534 types de virus.

Ils comprennent un cycle de vie compliqué, qui implique l'hôte vertébré primaire et le vecteur invertébré secondaire. Les arbovirus ont été découverts au cours de l'année 1930. Dans les années 50 et 60, grâce aux efforts des chercheurs et au progrès des technologies en matière d'isolement du virus, les connaissances relatives aux arbovirus ont augmenté de manière exponentielle.

On estime que 150 arbovirus sont responsables de maladies chez l'homme, qu'il s'agisse d'infections sans certains symptômes ou de maladies mortelles. La dengue et le chikungunya, conditions largement répandues et fréquentes dans les pays d'Amérique latine, en sont des exemples remarquables.

À l'échelle mondiale, ces agents infectieux sont responsables d'un taux de mortalité élevé chez l'homme et d'autres animaux domestiques, tels que les rongeurs ou les oiseaux.

L'augmentation actuelle des arbovirus est attribuée à plusieurs causes, principalement les changements environnementaux, l'urbanisation, les changements dans les politiques d'utilisation de l'eau, les pratiques agricoles à fort impact environnemental, la déforestation, entre autres.

Caractéristiques

La seule caractéristique qui unit ces virus dans un même groupe est leur cycle de vie complexe et leur capacité à être transmis par un arthropode. Collectivement, ils ne constituent pas un groupe naturel reflétant des relations évolutives et une ascendance commune.

Ces virus sont transmis naturellement dans les cycles zoonotiques, qui ne sont pas directement liés à l'homme. Seule l'infection se produit chez l'homme de manière fortuite. Dans de rares cas, l'humain coïncide avec le principal réservoir du virus, comme dans le cas de la dengue et de la fièvre jaune.

Ces virus se retrouvent fréquemment dans les régions à climat tropical et subtropical, car les vecteurs ont tendance à être abondants dans ces écosystèmes. Ils sont classés comme virus zoonotiques car ils sont transmissibles des animaux à l'homme.

Historiquement, la définition des arbovirus était basée sur la transmission du virus par un vecteur arthropode hématophage, tel qu'un moustique. Cependant, des découvertes récentes (grâce à l'utilisation de la biologie moléculaire) ont permis d'étendre la définition des arbovirus à d'autres taxons d'arthropodes.

Il y a certaines espèces d'arthropodes pour lesquels une série d'arbovirus ont été identifiées, où aucun type de maladie n'a été identifié chez l'homme ou d'autres animaux.

Classification

Le terme "arbovirus" comprend un large éventail de virus, parmi environ 500, très hétérogènes les uns aux autres. Ce terme n'est pas un indicateur taxonomique valide. L’entité chargée d’établir les classifications est le comité international de la taxonomie des virus, en abrégé ICTV pour son acronyme en anglais.

Sa taxonomie est basée sur les mêmes principes que ceux utilisés pour différents groupes de virus. Le schéma taxonomique n'est généralement pas utilisé sur la base d'un principe évolutif. En revanche, les maladies et les pathologies qu'elles provoquent chez leurs hôtes sont utilisées comme une caractéristique de groupement.

D'autres caractéristiques sont également prises en compte, telles que les relations entre les antigènes et la morphologie visualisée au microscope électronique.

Familles d'arbovirus

Ils sont généralement classés en trois familles principales: Bunyaviridae, Flaviviridae et Togaviridae.

La première famille, Bunyaviridae, comprend l'encéphalite de La Crosse, l'hantavirus et la fièvre Orepuche. La famille des Flaviviridae comprend les virus responsables de la dengue, de la fièvre jaune et du virus Zika, dont la fréquence d'apparition a été remarquable ces dernières années. La troisième famille, Togaviridae, est composée des virus Chikungunya et Mayaro.

Les familles restantes sont les Reoviridae, les Rhabdoviridae, les Orthorryxoviridae, les Arenaviridae et les Poxviridae. Certains membres du groupe n'ont été classés dans aucune famille.

Cependant, les arbovirus sont également classés en fonction des maladies qu'ils produisent chez leur hôte, tels que l'encéphalite, la fièvre et les myalgies, l'arthrite et les éruptions cutanées, ainsi que la fièvre hémorragique.

Transmission

Les arbovirus sont transmis par une grande diversité d'arthropodes, appelés moustiques, tiques, puces, entre autres. Il semble que chaque virus est associé à une espèce d'invertébré spécifique.

Les moustiques semblent être les vecteurs préférés des arbovirus. Environ 300 espèces de moustiques sont capables de transmettre cet immense groupe viral.

Dans les régions d'Amérique latine, la transmission des arbovirus est prédominante par le biais d'un moustique du genre Aedes, responsable de la contagion de la dengue et du chikungunya. Il a été découvert qu'Aedes est le vecteur d'environ 115 types d'arbovirus.

De même, le genre Culex est un important vecteur associé à plus de 100 types d’arbovirus.

Ces virus peuvent rester en vie pendant plusieurs mois (voire même plusieurs années) dans les œufs de moustiques, jusqu’à l’arrivée de la saison des pluies et incitent à l’éclosion d’un arthropode infecté.

Cette grande diversité d'espèces d'arthropodes infectants, qui implique une large distribution dans le monde, explique pourquoi les arbovirus ont connu un tel succès.

Symptômes d'infection

Les arbovirus englobent un large spectre de symptômes, allant d'infections inoffensives sans symptômes visibles à des pathologies graves pouvant entraîner la mort de l'hôte.

En général, ils peuvent être classés en trois grands groupes en fonction des symptômes cliniques qu'ils produisent chez l'homme: ceux qui causent la fièvre, la fièvre hémorragique et les maladies neurologiques invasives.

Il est frappant de constater que, bien que les agents viraux soient très différents les uns des autres, les maladies partagent ces trois caractéristiques communes.

La majorité des infections à arbovirus se caractérisent par un processus fébrile non spécifique dans la phase aiguë de la maladie, suivi d'un rétablissement complet du patient.

Par ailleurs, chez les patients qui développent des affections graves, la maladie provoquée par le virus peut être divisée en deux phases, avec un processus fébrile aigu suivi de l’apparition d’arthrite, de fièvres hémorragiques ou de maladies liées au système nerveux.

Dans ces cas, les pathologies laissent généralement des séquelles liées à des lésions neurologiques permanentes et à l'arthrite.

Il est à noter que les symptômes énumérés ci-dessus peuvent varier considérablement si le même virus survient chez différents individus humains.

Par contre, l'arthropode n'est pas affecté. Le vecteur, bien qu’il soit porteur du virus, ne présente pas de signes détectables de maladie.