Alfred Russel Wallace: biographie, théorie et autres contributions

Alfred Russel Wallace (1823-1913) était un explorateur, biologiste et naturaliste britannique qui a proposé la fameuse théorie de l'évolution réalisée par sélection naturelle. Cette découverte a eu lieu en même temps que les découvertes de Charles Darwin; c'est-à-dire que les deux scientifiques sont arrivés à la même conclusion au cours de la même période.

Bien que les deux théories conservent des différences notables, les deux auteurs s'accordent sur le fait que les organismes de la Terre ont changé constamment au cours de longues périodes. Wallace et Darwin ont tous deux réalisé que l'espèce ne restait pas statique, mais évoluait de manière permanente.

En outre, ces naturalistes sont venus à la solution que chaque groupe d'organismes provenait d'un ancêtre primaire. Par conséquent, cela signifie qu’il y avait une origine unique en commun pour chaque espèce de l’écosystème.

Cette hypothèse a été appelée par les deux auteurs comme étant la théorie de la sélection naturelle, selon laquelle il ne subsiste que cette espèce qui est plus forte et qui a une plus grande agilité pour s'adapter aux difficultés causées par l'environnement. Les organismes qui n'ont pas la capacité d'adaptation, sont condamnés à l'extinction.

Alfred Wallace est également distingué pour avoir effectué un travail de terrain ardu, d'abord le long des rives du fleuve Amazone (Brésil), puis à travers l'archipel malais, en Asie du Sud-Est. Lors de ses explorations, il a remarqué la répartition géographique des espèces de chaque région et est donc connu pour être le père de la biogéographie.

Une autre caractéristique qui caractérisait ce scientifique était son inclination pour le spiritualisme, ce qui le différenciait de Darwin. Wallace a fidèlement défendu la croyance qu'il existait une origine divine, qui a donné vie aux différentes espèces qui habitent la Terre. Cette idée a suscité beaucoup de controverses parmi les spécialistes de l'évolution.

Biographie

Alfred Russel Wallace est né le 8 janvier 1823 à Usk (une petite ville du pays de Galles) et décédé le 7 novembre 1913 à Broadstone, en Angleterre, à l'âge de 90 ans.

Ses parents étaient Mary Ann Greenell et Thomas Vere Wallace, qui avaient au total neuf enfants. La famille Wallace était de la classe moyenne. Cependant, en raison de la performance des mauvaises affaires, ils ont eu beaucoup de problèmes économiques. Cela a affaibli la situation financière de la famille.

Études réalisées

À l'âge de cinq ans, Alfred Russel a déménagé avec sa famille au nord de Londres. Là, il suivit des cours à la Hertford Grammar School jusqu'en 1836, date à laquelle il dut quitter l'école en raison des difficultés économiques auxquelles se heurtaient les Wallace.

Après cela, il s'installe à Londres avec l'un de ses frères aînés, William, qui l'initia à la discipline de l'arpentage, une branche de la topographie chargée de délimiter les surfaces.

On considère que Wallace était un jeune autodidacte car, malgré la situation financière difficile, l'auteur s'est consacré à diverses conférences et s'est immergé dans les différents livres acquis par l'intermédiaire de l'Institut de mécanique de la ville.

Au cours des années 1840 et 1843, Wallace proposa d'exercer la fonction de géomètre dans l'ouest de l'Angleterre. Cependant, les affaires de son frère aîné ayant fortement diminué à cette époque, Alfred fut contraint de quitter son travail un an plus tard.

Visage de l'enseignant

Plus tard, le scientifique acquit un autre emploi, enseignant cette fois à la Collegiate School, située dans la ville de Leicester.

Dans cette institution, Wallace a transmis ses connaissances en matière d'arpentage, de dessin et de cartographie. Pendant cette période, l'auteur a continué à s'instruire par ses propres moyens, se rendant souvent à la bibliothèque municipale.

Grâce à son intérêt académique remarquable, Alfred Russel Wallace a pu rencontrer le naturaliste et explorateur Henry Walter Bates, dont il est devenu très proche. À l’époque, Bates connaissait déjà le monde des insectes et savait les piéger, un savoir qui influençait Wallace.

Après la mort de son frère William en 1845, Alfred décida d'accepter un poste d'ingénieur civil dans une compagnie de chemin de fer. Cela lui a permis de passer beaucoup de temps à l'extérieur, satisfaisant ainsi sa curiosité de biologiste.

Voyages entrepris

Pour parcourir le monde comme il l'entendait, le naturaliste devait économiser assez. Lorsqu'il eut économisé suffisamment, il s'embarqua pour le Brésil avec son ami et instructeur Henry Bates, afin de collecter un grand nombre d'insectes et de les vendre au Royaume-Uni.

Au cours de sa première expédition dans la forêt amazonienne, en 1849, Wallace remplit des centaines de cahiers de notes. Cependant, à cause d'un naufrage auquel il a pu survivre, il a perdu presque toutes ses notes.

Malgré cela, le scientifique n'a pas abandonné et a poursuivi diverses aventures dans les endroits les plus reculés de la planète.

En fait, l'un des endroits qu'il a étudiés avec beaucoup d'enthousiasme se trouvait dans l'archipel malais, où il est arrivé en 1854. Au cours de cette exploration, Wallace a réussi à archiver environ 125 000 espèces, dont la plupart sont des coléoptères. .

Contexte historique et scientifique

Au moment où Wallace se développait en tant que naturaliste, il gérait une théorie connue sous le nom de "Catastrophist" qui établissait qu'une série d'hécatombes presque consécutives s'était produite sur Terre, dont la dernière était le déluge universel; Il faut se rappeler que c'était encore un âge profondément religieux.

Par conséquent, il a été considéré que les seules espèces ayant survécu à l'intérieur de l'arche étaient celles qui étaient restées en vie à ce moment-là. De cette logique, le reste de l'espèce avait disparu en raison de la colère divine. Cette théorie était très considérée à cette époque, car elle était profondément influencée par les textes bibliques.

La figure de Thomas Malthus

Un érudit tel que Thomas Malthus avait déjà proposé une théorie sur la survie des espèces, établissant que l'être humain avait besoin d'évolution, principalement en raison du besoin fondamental de nourriture.

Cette théorie impliquait que chaque génération évolutive devenait plus prête, s'adaptant à l'environnement. Les survivants sont donc beaucoup plus forts et plus adaptables que ceux qui n'ont pas réussi à s'adapter.

Avant cela, on considérait que les espèces qui avaient survécu au déluge universel avaient été préservées sans changement depuis la création divine; c'est-à-dire qu'ils avaient toujours été comme ils pouvaient être observés à ce moment-là, en restant inchangés depuis le début de la vie.

Avec les progrès de la science et les découvertes d’Alfred Russel Wallace et de Charles Darwin, ces préceptes ont commencé à changer, ce qui a permis un progrès décisif dans les différentes études biologiques et naturalistes.

La théorie

Par son travail sur le terrain, Wallace a décidé d’étudier l’impact de la géographie sur la répartition des différentes espèces.

Grâce à cela, le scientifique a compris qu'il était possible que des spécimens étroitement apparentés coexistent dans le même espace et au même moment. Ce phénomène est connu sous le nom de loi du Sarawak.

Sélection naturelle

L'idée de sélection naturelle est venue à Alfred Wallace sous l'influence du savant britannique Thomas Malthus, qui avait proposé l'existence de "freins positifs" (tels que des maladies ou des catastrophes naturelles).

Selon Malthus, ces freins étaient destinés à contrôler la naissance et la mort de l'homme, de manière à maintenir ainsi l'équilibre de la vie dans le monde.

C'est ainsi que Wallace en vint à l'idée que dans le monde naturel, seul subsiste ce qui est plus fort et qui a une plus grande capacité d'adaptation à l'environnement.

Cela signifie que les changements qui se produisent au sein des espèces ne sont pas arbitraires mais sont induits dans le but de préserver les espèces.

Différences entre les théories de Darwin et de Wallace

Darwin et Wallace étaient tous les deux des aventuriers anglais pleins de curiosité et se posèrent les mêmes questions au XIXe siècle. Bien que les deux conclusions soient presque identiques, il existe des différences considérables dans les points de vue de ces scientifiques.

Malgré les similitudes entre les deux naturalistes et le soutien muet fourni pendant leurs études, c'est Charles Darwin qui a obtenu toute la renommée et a changé le cours de la biologie. En revanche, Wallace a été marginalisé en raison de la renommée de son compatriote.

Il est dit que Wallace était traité injustement par l'histoire des sciences, certains érudits estimant qu'il était le véritable découvreur de l'évolution de l'espèce. En d'autres termes, certains attribuent à Alfred la découverte de la sélection naturelle en tant que moteur de l'évolution.

Cependant, Wallace lui-même n’a jamais remis en question Darwin en tant que père de l’évolution. Selon les historiens, la modestie de cet auteur a fait que le darwinisme est aujourd'hui connu sous le nom de "wallécisme".

L'être humain comme quelque chose de plus qu'une espèce

L'un des aspects qui différencient Alfred Russel de Darwin est que Wallace a décidé d'étudier l'être humain plus que comme une espèce, en se nourrissant de cultures, d'ethnies et de civilisations différentes.

Pour cette raison, Wallace était convaincu que l'être humain échappait aux lois de l'évolution, puisqu'il considérait que l'intelligence et la parole (caractéristiques de l'homme) étaient des compétences que l'évolution ne pouvait expliquer.

Je pensais que l'esprit humain avait été inexplicablement infusé dans certains singes évolués; Selon l'auteur, cela a été réalisé grâce à ce que Wallace a défini comme "le monde invisible de l'esprit". En d'autres termes, Alfred était attaché à une origine spirituelle tandis que Darwin demeurait d'un point de vue plus pragmatique.

Importance des deux auteurs

Bien que le pouvoir médiatique de Darwin ait éclipsé Wallace, il peut être établi que, grâce à son travail d’équipe, ces deux naturalistes ont fait un grand pas en avant dans le monde scientifique et ont mis en question les paradigmes établis. En outre, c'est Wallace qui a encouragé Darwin à publier sa célèbre théorie de l'évolution.

Autres contributions

Spiritisme et croyance en une origine inexplicable

Alfred Russel Wallace se distingue des autres naturalistes par le fait qu’il s’est consacré à l’étude de l’esprit humain.

Cette curiosité pour le cerveau de l'homme est née du fait que, pour Wallace, l'être humain était spécial et différent de celui des autres espèces, non seulement par son origine, mais également par son développement et son essence.

Des controverses

L'une de ses théories les plus contradictoires concernant l'étude de l'esprit humain était l'affirmation qu'il était possible de transmettre la pensée à distance; c'est-à-dire qu'Alfred Wallace considérait que l'existence de ce qu'on appelle le médium était viable .

Ce genre d’idées n’a pas pénétré de manière adéquate dans les écoles de science les plus orthodoxes, provoquant le rejet de leurs théories.

Malgré l'apparente négation du monde scientifique à l'époque, ces déclarations de Wallace ont incité les chercheurs à continuer à demander quelle est l'origine de la nature de l'être humain.

Contributions biogéographiques et écologiques

Alfred Russel Wallace est à l'origine de la création des principes des régions zoogéographiques, qui consistent en une série de divisions de la Terre basées sur l'évolution géologique et sont réalisées en tenant compte des différents modèles de distribution.

De même, Wallace avait anticipé le souci de préserver l'environnement car, grâce à ses études, il avait pu constater l'impact négatif généré par l'homme sur la Terre, anticipant les conséquences de la déforestation.