Australopithecus africanus: caractéristiques, découverte, évolution, habitat

Australopithecus africanus est une espèce d'hominidé éteinte découverte en Afrique. En 1924, Raymond Dart identifia des fragments du visage et de la mâchoire d'un singe bipède dans sa jeunesse. Au début, les fossiles découverts par Dart n'étaient pas considérés comme appartenant à une espèce précurseur de l'être humain.

Cependant, des similitudes dans les caractéristiques d' Australopithecus africanus avec les singes et les humains ont montré que les premiers hominidés étaient des singes bipèdes au lieu d'humains quadrupédaux.

C'est un hominidé qui, selon les estimations des scientifiques, aurait été développé sur la planète entre deux périodes géologiques: le Pliocène supérieur et le Pléistocène inférieur.

Des tests ont été effectués pour déterminer plus précisément la datation des restes trouvés; Cependant, il a été difficile compte tenu de l'état de ces fossiles. En raison de ce contexte, il n’ya pas d’accord entre les scientifiques sur l’âge biologique de cet hominidé: les estimations vont de 2 millions à 3 millions d’années.

La découverte de cette espèce était déterminante pour comprendre l'évolution de l'être humain en tant qu'espèce et impliquait un changement de paradigme dans la conception de l'humanité dans le champ génétique.

Raymond Dart, le découvreur original

Dart est né le 4 février 1893 à Toowong, dans la banlieue de Brisbane, en Australie. Il était le cinquième de neuf enfants, fils d'un marchand et d'un agriculteur. Son enfance a été partagée entre sa propriété de campagne à Laidley et son magasin à Toowong.

Le jeune Dart fréquenta la Toowong State School puis reçut une bourse pour étudier à l’école d’Ipswich de 1906 à 1909. Dart envisagea de devenir un médecin missionnaire en Chine et souhaita étudier la médecine à l’Université de Sydney; cependant, son père l'a persuadé d'étudier à l'université du Queensland.

À l'Université du Queensland, où il a étudié la géologie et la zoologie, Dart avait obtenu une bourse. Il a ensuite étudié la médecine à l'Université de Sydney en 1917, où il a obtenu son diplôme dix ans plus tard.

Dart et l'après-guerre

En 1918, Dart a servi pendant la Première Guerre mondiale en tant que capitaine et médecin de l'armée australienne en Angleterre et en France. À la fin du conflit, Dart est professeur à l'University College of London en 1920.

Cela a été suivi par une subvention de la Fondation Rockefeller de l'Université Washington à St. Louis, dans le Missouri. Peu de temps après, Dart rentre à Londres pour travailler à l'University College. En 1922, il décide d'occuper un poste d'enseignant à l'Université du Witwatersrand à Johannesburg, en Afrique du Sud.

La trouvaille

En 1924, à une époque où l'Asie était considérée comme le berceau de l'humanité, la découverte de l'enfant Taung (retrouvé en Afrique près du désert du Kalahari) conforta la prédiction de Charles Darwin: nos ancêtres seraient découverts dans le vieux continent. .

Le crâne découvert par Dart appartenait à un spécimen d'un genre et d'une espèce nouveaux: l' Australopithecus africanus ou le "singe de l'Afrique australe". Sa revendication d'une créature avec un cerveau de la taille d'un singe et avec des dents et des postures similaires à celles des humains fut accueillie avec scepticisme.

La raison de cette opposition initiale était due au fait que la théorie de Dart soutient le principe de l'évolution mosaïque; c'est-à-dire le développement de certaines caractéristiques avant les autres. Sa thèse diffère également de celle d'Elliot Smith, qui affirmait que le processus d'hominisation avait commencé avec l'augmentation de la capacité crânienne.

Cependant, Dart vivait pour voir ses théories corroborées par des découvertes supplémentaires d'autres spécimens d' Australopithèque à Makapansgat en Afrique du Sud à la fin des années 1940, ainsi que par des découvertes ultérieures faites par Louis Leakey, qui avait établi l'Afrique comme le berceau de l'humanité.

Découverte

Australopithecus africanus a été découvert lors de fouilles effectuées en Afrique du Sud et des vestiges de plus de 200 individus ont été découverts en l'espace de 80 ans. Beaucoup de ces fossiles ont été trouvés accidentellement dans des grottes utilisées pour l'exploitation minière; lesdites grottes ont été formées en raison de l'activité souterraine de l'eau.

La fossilisation de l’ Australopithecus africanus a été facilitée par la calcification des os qui a généré un ruissellement constant d’eau sur les restes des hominidés.

Au cours des millénaires, l’activité de l’eau a généré une grande quantité de gisements minéraux et, lorsque la surface s’est érodée, les gisements sous-jacents ont été exposés, puis excavés à des fins de fossile.

La découverte d' Australopithecus africanus est attribuée à Raymond Dart, qui découvrit en 1924 les premiers vestiges de cette espèce. Son désormais célèbre "enfant Taung" a reçu ce nom en raison du lieu de sa découverte.

L'enfant de Taung est un spécimen d'environ deux ou trois ans, dont seuls le visage, la mâchoire, des fragments de crâne et son cerveau ont été retrouvés. Dart a également travaillé sur le site archéologique de Makapansgat, où il a trouvé d'autres vestiges d' Australopithecus africanus.

À Makapansgat, on a découvert une petite pierre de jaspe appartenant à un Australopithecus africanus, considéré comme le premier élément symbolique. Il est important de préciser que cette roche est considérée comme la plus ancienne des sculptures, bien qu’elle n’ait pas été taillée à la délibération, car elle n’a pas été modifiée.

Autres découvertes

Robert Broom, un paléontologue contemporain sud-africain de Dart, a travaillé dans les grottes de Sterkfontein. Il y découvrit tout un crâne d’ Australopithecus africanus, appartenant à un spécimen de femme. Cette copie a été baptisée "Mme Ples". Sterkfontein a également trouvé plus de fossiles de cette espèce.

Broom a également travaillé dans les fouilles de Kromdraai et Swartkrans; dans le dernier il a découvert un autre hominin: Paranthropus robustus . Pour sa part, Charles Kimberlin Brain, paléontologue et taphonome sud-africain, a mené de nombreuses enquêtes à Sterkfontein.

Brain a rejeté le fait que Dart ait considéré l' Austrolopithèque comme "des grands tueurs". Au lieu de cela, il a fait valoir que les os trouvés à côté des restes des hominidés appartenaient à la proie de grands chats ou avaient été emmenés dans les grottes par des rongeurs en quête de nourriture.

Théorie des singes meurtriers

C'est une théorie de Dart qui soutient que les os longs d'animaux, ainsi que les fragments de mâchoire trouvés à côté des restes de fossiles d' Austrolopithecus africanus, ont été utilisés comme armes pour se combattre et se tuer.

Cependant, on sait aujourd'hui que ces hominidés étaient caractérisés par leur opportunisme, puisqu'ils chassaient de petites proies et vivaient de la collection et de la charogne.

Pourquoi des fossiles ont-ils été trouvés dans des grottes?

Il est possible que de nombreux spécimens d’ Australopithecus africanus aient péri accidentellement dans les grottes pour y être piégés. Des vestiges comme ceux des grottes de Sterkfontein, conservés dans de bonnes conditions, confirment cette thèse.

Au lieu d'être emmenées dans les grottes en tant que proie, on pense que les Australopithecus africanus ont été attirés par l'eau qui en sortait; à Drimolen, l’un des sites les plus récemment découverts, des vestiges d’environ 80 spécimens ont été découverts. Gladysvale est également l’un des sites où des restes de ces hominidés ont été découverts.

Évolution

Austrolopithecus africanus a traditionnellement été considéré comme un ancêtre immédiat de la lignée Homo, en particulier d' Homo habilis. Cependant, certains chercheurs considèrent que l’ Australopithecus afarensis est l’ancêtre commun de la lignée Africanus et de la lignée Homo . Cette dernière hypothèse a gagné en popularité ces dernières années.

Plusieurs des fossiles découverts en Afrique du Sud entre 1930 et 1940 ont été baptisés sous des noms différents, tels que: Australopithecus transavaalensis, Plesianthropus transvaalensis et Australopithecus prometheus .

Les fossiles découverts en 2008 à Malapa, en Afrique du Sud, ont été annoncés comme une nouvelle espèce: Austrolipthecus sediba .

Cependant, de nombreux autres paléontologues considèrent ces fossiles comme une espèce chronologique de l’ Africain . C'est-à-dire que les différences anatomiques entre les nouveaux fossiles et les précédents ont été générées au cours des 500 000 années de vie de cette espèce.

Caractéristiques

Les Australopithecus africanus ont toutes les adaptations dans les membres inférieurs correspondant à un bipède commun.

Ils ont également conservé les caractéristiques de leurs membres appartenant à un hominidé grimpant, avec des articulations épaule en haut, des bras longs par rapport à leurs jambes et des doigts courbes et longs. En général, leurs mains ressemblaient davantage à celles de l'homme qu'à celles de l' Australopithecus afarensis.

Ces derniers se caractérisaient par l'état primitif de leurs longs bras et de leurs longs doigts incurvés.

Cependant, leurs mains présentaient une similitude avec celles des humains, en particulier leurs pouces, ce qui leur donnait une plus grande adhérence et une force préhensile. Ceci a été réalisé grâce à des muscles du pouce mieux développés que ceux de leurs ancêtres.

Ces hominines sont considérées comme des bipèdes habituels. Cependant, on pense qu'Australopithecus africanus aurait pu être plus arboricole qu'afarensis .

En ce qui concerne le dimorphisme sexuel, les Africanus n’avaient pas autant de différences que leurs cousins: les mâles mesuraient en moyenne 138 centimètres et pesaient environ 40 kilogrammes, tandis que les femelles mesuraient 115 centimètres et pesaient 29 kg.

Crâne

Alors que son cerveau était petit comparé aux espèces plus récentes, Australopithecus africanus était non seulement plus encéphalé que ses ancêtres (avec une capacité crânienne de 450 cc), mais il possédait également un cortex cérébral plus large dans les régions frontale et pariétale.

Son ratio d'encéphalisation était de 2, 7. Ce quotient est une méthode utilisée pour comparer la taille du cerveau entre différentes espèces.

Un ratio supérieur à 1 équivaut à un cerveau d'une taille supérieure à celle attendue en fonction de la taille du corps; le taux d'encéphalisation d'un être humain moderne est d'environ 7, 6.

Région de Broca

La zone de Broca est une zone du côté gauche du cortex frontal qui est liée à la production et au développement du langage. Cette zone se trouve dans tous les singes et les singes de l'Ancien Monde; Il était également présent dans Australopithecus africanus . Dans ce dernier cas, la taille de l'écorce de Broca était plus grande.

Les développements mentionnés confirment l’idée selon laquelle Australopithecus africanus possède de meilleures capacités de traitement des idées, ainsi que de meilleures compétences en communication.

Il convient de noter qu'il existe un débat sur le point de savoir si le sillon semi-lunaire - une fissure des deux côtés du lobe occipital liée à la vision - ressemble davantage à celui d'un humain ou d'un singe.

Le crâne externe reflète l'expansion cérébrale d' Australopithecus africanus dans sa forme ronde et son front large. Le visage de cette espèce avait tendance à présenter un degré élevé de prognathisme et une région centrofaciale concave. Le visage et les dents de cette espèce ont été spécialement conçus pour mâcher des aliments plus durs.

Habitat

On considère que l'Austrolopithecus africanus s'est développé dans des espaces relativement ouverts au climat sec. Des recherches ont montré qu’il vivait probablement dans les mêmes espaces que les Austrolopithecus afarensis, puisqu’il en est devenu leur substitut, du fait de leurs compétences accrues en matière de chasse.

L'espace géographique spécifique occupé par cet hominidé est situé en Afrique orientale, englobant les territoires actuels de la Tanzanie, du Kenya et de l'Éthiopie.

La robustesse faciale et molaire d’ Austrolopithecus africanus suggère que son régime alimentaire était davantage basé sur les plantes que sur les hominidés précédents. Ses adaptations à grimper, héritées de ses ancêtres, lui ont permis d'utiliser les arbres comme refuge, ainsi que de dormir et de manger facilement.

Alors qu'ils étaient sur le sol, on pense que cette espèce était un collectionneur, se nourrissant de plantes et de petits animaux, ainsi que de charognes.

Comme mentionné ci-dessus, il est possible qu'Australopithecus africanus soit tombé accidentellement dans les grottes. Cependant, même en l'absence de preuves, certains chercheurs suggèrent qu'ils ont utilisé ces sites comme refuge.

Des outils

Dans les grottes de Sterkfontein et de Makapansgat, des outils de pierre très primitifs ont été trouvés à côté des vestiges d' Australopithecus africanus . Bien qu'il n'y ait aucune preuve qu'ils aient fabriqué des outils, il semble qu'ils aient utilisé des pierres pour marteler et couper.

Il est également supposé qu'ils utilisaient des tubercules dans leur alimentation et les extrayaient avec des bâtons d'une manière similaire aux Africains actuels, tels que les tribus du désert du Kalahari.

Nourriture

Dans la nature, les collectionneurs ont un cerveau relativement gros. Quelques exemples dans le monde des primates sont le aye-aye, qui chasse les insectes avec une combinaison de leur audition et de leur extraction; et les singes capucins, qui volent les jeunes animaux des cavités dans les arbres et extraient les insectes de l'écorce des arbres.

D'autres exemples sont les babouins, qui creusent la terre à la recherche de tubercules. On peut également citer les orangs-outans et les chimpanzés, qui utilisent divers outils pour extraire les fourmis, le miel et d'autres aliments. Les chimpanzés utilisent également les branches pour chasser les petits animaux.

Il est possible que la bipédie ait été une réponse à un habitat de plus en plus austère en matière de ressources et que l'encéphalisation était une réponse au besoin de localiser et d'apprendre comment traiter de nouveaux aliments.

Les chercheurs d' Australopithecus africanus ont constaté une tendance à développer les parties du cerveau impliquées dans l'association et la pensée complexe, ainsi que la force manuelle et la dextérité requises pour manipuler des aliments et des objets.